De brandstofcelauto

Zero Emission
In 1990 kondigde de Amerikaanse staat Californië het “Zero Emission Vehicle Program” aan, een set maatregelen die erop neerkomt dat uiteindelijk fasegewijs alleen nog de verkoop van auto’s zonder uitstoot of vrijwel zonder uitstoot van schadelijke stoffen wordt toegestaan. Omdat Californië een belangrijke afzetmarkt voor auto’s is, leidde deze maatregel tot een wedloop in de ontwikkeling van schonere voertuigen.

“Zero emission” kan eigenlijk alleen worden bereikt door gebruik te maken van elektrische aandrijving, maar de toepassing van accu’s bleek geen succes. Ook de vele experimenten met zogenoemde “hybride” voertuigen (deels met verbrandingsmotor, deels met accu’s aangedreven) hebben om die redenen uiteindelijk geen vervolg gekregen. Met brandstofcellen uitgeruste elektrische auto’s bieden wel perspectief.

Prototypes
Terwijl de Toyota Prius hybride inmiddels al enkele jaren gewoon bij de dealer te koop is, is de race naar de eerste productie-brandstofcelauto in volle gang. Vrijwel wekelijks kunnen we in de krant lezen over een nieuw prototype brandstofcelauto, of over de promotieronde die zus-en-zo prototype heeft afgelegd.

Het prototype dat waarschijnlijk het beste beeld van de toekomst geeft is de Hy-wire van GM. De naam is een samentrekking van “Hydrogen” (waterstof) en “Drive by Wire”. De auto van de toekomst verbruikt waterstof en laat zich rijden als een soort computerspelletje. “Nintendo meets the Road”, kopte een Amerikaans populair-wetenschappelijk tijdschrift bij de introductie van de Hy-wire.

Ook wordt gesleuteld aan autos met waterstof-verbrandingsmotoren, die wellicht eerder rijklaar zullen zijn dan brandstofcelautos. In september 2004 kwam BMW met een wel heel begerenswaardig prototype met waterstof-verbrandingsmotor op de proppen. Deze H2R verbrak op het Franse circuit Miramas maar liefst 9 snelheidsrecords, waaronder een topsnelheid van 302,4 km/u en 1 km met vliegende start in 11.993 seconden. De waterstof-verbrandingsmotor is gebaseerd op de benzinemotor van de huidige BMW 760i.

Tijdens de presentatie van de records kondigde BMW aan nog tijdens de levenscyclus van de huidige 7 Serie (binnen enkele jaren, dus) een hybride op de markt te zullen brengen die zowel op benzine als op waterstof rijdt.

Toekomstmuziek?
Is de brandstofcelauto toekomstmuziek? Nee, in tegendeel. Hoewel weinigen dit beseffen, staan we vrijwel aan de voet van grootschalige toepassing van de brandstofcel. Het is moeilijk voorstelbaar, maar onze “heilige koe”, de auto, zal reeds binnen enkele decennia een heel ander beestje zijn dan het huidige. De inspanningen in die richting komen voor een belangrijk deel van de Duitse en Japanse auto-industrie. Daarom citeren we hier twee wijzen uit het oosten:

“Fuel cell vehicles will probably overtake gasoline-powered cars in the next 20 to 30 years.” Takeo Fukui, managing director Research and Development, Honda Motor Co. in: Bloomberg News, 5 juni 1999.

“The fuel cell is the most promising option for the future. We are determined to be the first to bring it to market.” Juergen Hubbert, DaimlerChrysler

En natuurlijk doen de Amerikanen daar niet graag voor onder. Tot slot dus wat echte Amerikaanse PR-praat (van GM):
“Daniel O’Connell’s first car was a ’57 Chevy. He wants his daughter Kelly’s first car to be a fuel cell vehicle. He thinks GM can make that possible in the 10 years before she’s ready to drive. He should know. He’s senior staff engineer for system integration at GM’s Fuel Cell Activities”.

Zie ook de website brandstofcelautos.com